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Se revela el origen del hipocampo lunar más pequeño de Neptuno

Se revela el origen del hipocampo lunar más pequeño de Neptuno

Neptuno tiene una luna tan pequeña que las cámaras Voyager 2 de la NASA la pasaron por alto cuando la sonda sobrevoló el planeta en 1989. Llamada Hippocamp, no mide más de 12 millas a través de.

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Los orígenes de la pequeña luna

Ahora, el telescopio espacial Hubble de NASA / ESA, con la ayuda de datos más antiguos de la Voyager 2, ha revelado más sobre los orígenes de esta pequeña luna. Descubierto por primera vez en 2013, se cree que es una pieza de uno de sus vecinos más grandes, Proteus.

"Lo primero que nos dimos cuenta fue que no esperarías encontrar una luna tan pequeña justo al lado de la luna interior más grande de Neptuno", dijo el líder del proyecto Mark Showalter del Instituto SETI.

El hipocampo también tiene una extraña química orbital con su vecino Proteus, mucho más grande. Están muy cerca, solo 12.000 kilometros aparte.

Normalmente, a esa distancia, los objetos habrían visto al más grande sacar al más pequeño de la órbita o se habrían estrellado entre sí. Sin embargo, en este caso, simplemente coexisten pacíficamente.

Una colisión de cometas

Los astrónomos están especulando que hace miles de millones de años una colisión de cometas sacó un trozo de Proteus y vio la creación de Hippocamp. Esta teoría ha sido apoyada por imágenes de la sonda Voyager 2 de 1989 que muestran un gran cráter de impacto en Proteus.

"En 1989, pensamos que el cráter era el final de la historia", dijo Showalter. "Con Hubble, ahora sabemos que un pedacito de Proteus se quedó atrás y lo vemos hoy como Hippocamp".

El sistema de satélites de Neptuno ha tenido una historia muy turbulenta con objetos celestes entrando y saliendo de la órbita y la existencia todo el tiempo. Proteus, por ejemplo, surgió de la conmoción que resultó cuando Neptuno capturó un cuerpo enorme del cinturón de Kuiper hace miles de millones de años.

Ese objeto es ahora Tritón, la luna más grande de Neptuno. El inesperado tamaño masivo de Tritón destrozó todos los demás satélites en órbita en ese momento y vio los escombros de las lunas rotas reorganizadas en el sistema que presenciamos hoy.

"Según las estimaciones de las poblaciones de cometas, sabemos que otras lunas en el Sistema Solar exterior han sido golpeadas por cometas, destrozadas y reacretadas varias veces", señaló Jack Lissauer del Centro de Investigación Ames de la NASA, California, EE. -autor de la nueva investigación.

"Este par de satélites proporciona una ilustración dramática de que los cometas a veces rompen las lunas".


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