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Minería de asteroides: ¿Qué implicará y es este el futuro de la riqueza?

Minería de asteroides: ¿Qué implicará y es este el futuro de la riqueza?

Se ha dicho que los primeros billonarios del mundo serán los que hagan su fortuna en la minería ... ¡minería de asteroides! A lo largo de los años, esta eventualidad ha sido predicha por personas como el famoso futurista Peter Diamandis, el astrofísico Neil Degrasse Tyson y la firma financiera Goldmann Sachs.

Si bien el concepto ha sido materia de ciencia ficción durante décadas, solo en los últimos años se ha tratado como una posibilidad seria.

Y con el surgimiento de múltiples compañías con el propósito expreso de la prospección, exploración y minería de asteroides, está claro que la idea se está moviendo del ámbito de la ciencia ficción al mundo de los hechos científicos.

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Pero, ¿cuáles son las probabilidades de que alguien cree un negocio viable de minería de asteroides? ¿Cuándo podría convertirse esto en una parte regular de nuestra economía? Lo más importante de todo, ¿es esto algo que podemos hacer, o incluso deberíamos estar haciendo?

¿Qué son los asteroides?

Para responder a esa pregunta, parece oportuno hacer un repaso de la historia del Sistema Solar. Hace aproximadamente 4.600 millones de años, nuestro Sol se formó a partir de una nebulosa de gas y polvo que experimentó un colapso gravitacional en el centro.

Según un modelo común, habiendo consumido la mayor parte del material de la nebulosa solar, el resto del gas y el polvo se formaron en un gran disco plano alrededor del ecuador solar, un disco de acreción circunsolar. Durante los siguientes eones, este disco se condensó gradualmente en su lugar para formar los planetas.

Los asteroides, según nuestros modelos astronómicos actuales, son el material sobrante de la formación del Sistema Solar. A este respecto, los asteroides y planetas como la Tierra se formaron a partir de los mismos materiales de partida.

En la Tierra, la gravedad atrajo a la mayoría de los elementos más pesados ​​(como el hierro y el níquel) al núcleo durante el Eón aqueo, hace aproximadamente cuatro mil millones de años. Este proceso dejó a la corteza sin muchos de sus metales pesados ​​y elementos más pesados.

Un modelo plantea la hipótesis de que, durante el período de bombardeos intensos, hace alrededor de 4,1 a 3,8 mil millones de años, una cantidad desproporcionadamente alta de asteroides colisionó con los planetas terrestres (Mercurio, Venus, Tierra y Marte). Estos impactos habrían vuelto a infundir la corteza empobrecida con metales como hierro, níquel, oro, cobalto, manganeso, molibdeno, osmio, paladio, platino, renio, rodio, rutenio y tungsteno.

Otros investigadores plantean la hipótesis de que el bombardeo fue constante en el tiempo.

¿Por qué minar asteroides?

El argumento a favor de la minería de asteroides es simple: dentro del Sistema Solar, hay innumerables cuerpos que contienen una gran cantidad de minerales, menas y elementos volátiles que son esenciales para la economía de la Tierra.

Se cree que los asteroides, como vimos anteriormente, son el material sobrante de la formación del Sistema Solar. Como tal, muchos asteroides tienen composiciones similares a la de la Tierra y los otros planetas rocosos (Mercurio, Venus y Marte).

En total, se cree que hay más de 150 millones de asteroides solo en el Sistema Solar interior, y esos son solo los que miden 100 metros (330 pies) o más de diámetro. Estos se pueden dividir en tres grupos principales: tipo C, tipo S y tipo M, que corresponden a los que están compuestos en gran parte por arcilla y silicatos, silicatos y níquel-hierro y metales.

La mayoría, alrededor del 75% de los asteroides, entran en la categoría de tipo C; Los tipos S representan otro 17%; mientras que el tipo M y otras variedades constituyen el resto. Se cree que estos dos últimos grupos contienen una gran cantidad de minerales, incluidos oro, platino, cobalto, zinc, estaño, plomo, indio, plata, cobre, hierro y varios metales de tierras raras. Durante milenios, estos metales se han extraído de la corteza terrestre y han sido esenciales para el progreso económico y tecnológico.

Además, se cree que hay muchos asteroides y cometas que están compuestos principalmente de hielo de agua y otros volátiles (amoníaco, metano, etc.). El hielo de agua podría recolectarse para satisfacer la creciente demanda de agua dulce en la Tierra, desde beber hasta riego y saneamiento.

Los materiales volátiles también podrían usarse como fuente de propulsores químicos como la hidracina, facilitando así futuras exploraciones y proyectos de minería. De hecho, Planetary Resources indica que hay aproximadamente 2 billones de toneladas métricas (2,2 billones de toneladas estadounidenses) de hielo de agua en el Sistema Solar.

Por supuesto, esto plantea la pregunta obvia: ¿no sería realmente costoso hacer toda esta minería? ¿Por qué no simplemente seguir confiando en la Tierra para obtener fuentes de metales preciosos y recursos y simplemente aprender a usarlos mejor?

En pocas palabras, nos estamos quedando sin recursos. Para ser claros, aprender a usar nuestros recursos mejor y de manera más sostenible siempre es una gran idea. Y si bien es cierto que la minería basada en la Tierra es mucho más barata que ir al espacio, puede que ese no sea el caso indefinidamente.

Aparte del hecho de que los minerales y hielos de fuera del mundo serían de considerable valor para la economía de la Tierra, también existe la forma en que el creciente consumo está llevando a que nuestras reservas se agoten lentamente.

De hecho, según algunas estimaciones, es posible que nuestro planeta se quede sin elementos clave que se necesitan para la industria moderna y la producción de alimentos en los próximos 50 a 60 años. Esto por sí solo es un incentivo bastante bueno para aprovechar el suministro prácticamente inagotable de elementos ubicados fuera del mundo.

Además, hay muchos beneficios al expandir la base de recursos de la humanidad más allá de la Tierra. Aquí en la Tierra, la minería tiene un costo considerable en el medio ambiente natural. De hecho, dependiendo de los métodos utilizados, puede resultar en erosión, sumideros, destrucción del hábitat y la destrucción de la vida animal y vegetal nativa.

También existen los peligros de la escorrentía tóxica y la contaminación del suelo, el agua subterránea y el agua superficial, que es un peligro para los humanos, así como para la vida silvestre y el medio ambiente natural.

En cuanto a la fundición, el mecanizado y la fabricación, el daño medioambiental resultante está bien documentado. Combinados con la generación de energía, estos procesos industriales son uno de los principales contribuyentes al aire, el agua y la contaminación.

Al trasladar estas cargas fuera del mundo, la humanidad podría reducir drásticamente el impacto que tiene en el medio ambiente natural.

Métodos

Antes de que pueda comenzar la minería de asteroides, existe la necesidad de "prospectar asteroides". En resumen, los asteroides primero deberán identificarse, catalogarse y evaluarse por el valor de sus minerales y recursos.

En 2012, la NASA encargó un proyecto llamado Robotic Asteroid Prospector (RAP) destinado a evaluar la viabilidad de la minería de asteroides. Identificaron cuatro clases diferentes de misiones de asteroides que serían posibles usando tecnología convencional (o lo que ya está en proceso de desarrollo).

Estos incluyeron prospección, extracción / recuperación, procesamiento y transporte. La prospección, el primer paso lógico, implica estudiar y localizar asteroides que proporcionarían buenos rendimientos económicos.

Para obtener un resumen de cómo funcionaría la prospección, consulte la Hoja de ruta hacia el asentamiento espacial (tercera edición de 2018) producida por la Sociedad Espacial Nacional (NSS).

Como se indica en la Parte 5: Minería de asteroides y asentamientos espaciales orbitales:

“Las observaciones telescópicas identificarán inicialmente a los asteroides como objetos cercanos a la Tierra (NEO), NEO que amenazan la Tierra, asteroides del cinturón principal y otras agrupaciones orbitales. Las misiones robóticas iniciales a los asteroides NEO de interés comercial confirmarán el tamaño y la composición de los diferentes tipos de asteroides como rocosos, metálicos o carbonosos, e identificarán la abundancia real de minerales en cada uno ”.

“Las sondas también estimarán la estructura de los asteroides, como aparentes“ pilas de escombros ”de fragmentos sueltos, o hechos de roca y metal sólidos no fracturados. Algunas misiones pueden traer muestras reales de material de asteroides para su análisis. Toda esta información ayudará a los gobiernos a planificar la defensa planetaria contra los NEO amenazantes y ayudará a las empresas mineras a decidir en qué asteroides concentrarse ".

El siguiente paso, en realidad minar los asteroides, requeriría que se construyera una cantidad considerable de infraestructura en la órbita terrestre baja (LEO) y más allá para respaldar las operaciones.

Para empezar, se necesitaría construir una flota de robots mineros y transportistas, capaces de extraer minerales y recursos de Objetos Cercanos a la Tierra (NEO) y transportarlos de regreso a la Tierra.

La forma más rentable de hacer esto sería construirlos en el espacio, lo que probablemente ocurriría en plataformas de ensamblaje donde robots automatizados podrían construir y reparar embarcaciones de minería y transporte.

También se necesitaría una serie de plataformas orbitales donde los buques puedan atracar, descargar minerales y otros recursos y repostar. Una vez que las operaciones mineras se extiendan más allá de los NEO, estas plataformas también deberán construirse más allá.

Eventualmente, tendrían que colocarse en órbitas alrededor de la Luna, Marte y en el Cinturón de Asteroides, o donde sea que se estén llevando a cabo operaciones mineras. También sería prudente construir fundiciones donde se lleva a cabo la minería para que los minerales puedan procesarse en el espacio.

La construcción y mantenimiento de esta infraestructura involucrará un proceso conocido como utilización de recursos in-situ (ISRU). Esto implica el uso de materiales recolectados localmente para las necesidades de fabricación, como un propulsor, componentes para plataformas en órbita, oxígeno e incluso otras naves espaciales. Esto no solo simplificaría las operaciones mineras, sino que también conduciría a costos dramáticamente más bajos.

Una vez finalizada la prospección y creada la infraestructura, se puede iniciar el proceso de minería. Hay varias técnicas posibles que se pueden utilizar, desde las más básicas hasta las muy futuristas.

Estos incluyen la minería de superficie, donde los minerales podrían ser removidos por una nave espacial usando palas, redes y augurios. La minería de pozos es otro medio posible, donde las naves espaciales equipadas con taladros perforan asteroides para extraer los materiales dentro.

Otra idea es capturar asteroides en redes y luego remolcarlos más cerca de la Tierra. Una vez en la órbita lunar o terrestre baja (LEO), podrían ser extraídos por una nave extractora más pequeña, que luego transportaría los recursos a las plataformas en órbita.

La propulsión a vapor es otro método que se ha propuesto para la minería de asteroides. En este caso, las naves espaciales robóticas recolectarían el oxígeno en agua helada para fabricar propulsor, lo que les da un grado de autosuficiencia y la capacidad de minar indefinidamente.

Aplicar calor a los asteroides y luego recolectar los minerales o hielos a medida que se derriten es otro método posible, al igual que la disociación química. En el extremo superior del árbol tecnológico, está el proceso de utilizar robots autorreplicantes para cosechar recursos.

El concepto se exploró por primera vez en un estudio de la NASA de 1980 titulado "Automatización avanzada para misiones espaciales "lo que sugirió la creación de una fábrica automatizada en la Luna. Esta fábrica usaría recursos locales para construir una copia de sí misma, mientras que los componentes más complejos se importarían de la Tierra.

En el transcurso de muchos años, las fábricas podrían crecer exponencialmente y podrían extraer y procesar minerales minerales, helio-3 y otros recursos. Este mismo concepto también podría aplicarse a la minería de asteroides.

Al igual que la minería de asteroides a vapor, las naves espaciales autorreplicantes usarían ISRU para fabricar más copias de sí mismas. Estas copias reunirían más copias, y así sucesivamente.

Como indican estudios posteriores, los desarrollos en los campos de la robótica, la miniaturización y la nanotecnología podrían algún día permitir un proceso minero completamente autosuficiente. Según los estudios realizados en 2012 y 2016, se podría crear una cadena de suministro cerrada utilizando robots autorreplicantes en solo unas pocas décadas.

Cuerpos del sistema solar

Como se señaló, tal vez haya más de 150 millones de asteroides de buen tamaño solo en el Sistema Solar Interior. Sin embargo, los astrónomos han identificado varios en el espacio cercano a la Tierra y en el Cinturón Principal de Asteroides que podrían proporcionar abundantes recursos.

Para empezar, está el asteroide Psyche, un cuerpo metálico que existe dentro del Cinturón Principal de Asteroides. Dado su tamaño y composición, 225 km (140 millas) de diámetro, algunos piensan que este cuerpo es el núcleo remanente de un planeta que perdió sus capas externas.

Según las observaciones de radar, es probable que el asteroide esté compuesto principalmente de hierro y níquel. Sin embargo, también se estima que este organismo contiene alrededor de $ 700 quintillones (¡eso es $ 700 billones de billones!) Por valor de metales pesados ​​preciosos, posiblemente incluyendo grandes cantidades de oro y platino.

También hay más de 20.000 asteroides cercanos a la Tierra y 100 cometas de período corto que podrían cosecharse en un futuro no muy lejano. Por ejemplo, está Ryugu, un asteroide cercano a la Tierra que actualmente está siendo inspeccionado por Japón. Hayabusa2astronave.

Este cuerpo orbita la Tierra a una distancia promedio de 1,1896 UA (un poco más que la distancia entre la Tierra y el Sol). Se estima que este cuerpo contiene $ 83 mil millones de dólares en níquel, hierro, cobalto, agua, nitrógeno, hidrógeno y amoníaco.

También está Bennu, un NEA que actualmente está siendo estudiado por la NASA. OSIRIS-REx nave espacial (esta misión incluye una muestra de regreso a la Tierra). Orbita la Tierra a una distancia promedio de 1.1264 AU y puede contener un valor estimado de $ 700 millones de dólares en hierro, hidrógeno, amoníaco y nitrógeno.

Luego está Didymos, un asteroide binario síncrono sub-kilométrico que se considera un asteroide potencialmente peligroso (PHA), es decir, podría chocar potencialmente con la Tierra en algún momento. Orbita la Tierra a una distancia promedio de 1.6446 UA y puede contener un estimado de $ 62 mil millones de dólares en níquel, hierro y cobalto.

Encabezando las listas está el NEA Anteros, que contiene un estimado de $ 5,57 billones de dólares en silicato de magnesio, aluminio y silicato de hierro. Este asteroide mide entre 2 y 2,4 km (1,25 a 1,4 millas) de diámetro y orbita la Tierra a una distancia promedio de 1,4305 UA.

También hay 21 Lutetia, un asteroide anómalo que mide 120 × 100 km (75 × 62 millas) y orbita la Tierra a una distancia promedio de 2.435 AU (más de dos veces la distancia entre la Tierra y el Sol). Fue el primer asteroide de tipo M en ser fotografiado por una nave espacial.

Esta imagen fue realizada por el Rosetta sonda, que visitó el asteroide el 10 de julio de 2010. Basado en las lecturas Rosetta obtenido, se cree que este asteroide está compuesto de roca rica en metales.

Otro asteroide de tipo M, 216 Kleopatra, fue captado por radar a través del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico. Este asteroide en forma de hambone tiene dos "lunares" y mide 217 × 94 × 81 km (135 × 58 × 50 millas) y orbita la Tierra a una distancia promedio de 2.794 UA.

Más allá del cinturón principal, también están las dos familias de asteroides que orbitan alrededor de Júpiter: los griegos y los troyanos. En 2006, el Observatorio Keck anunció que 617 Patroclus y otros asteroides troyanos son probablemente cometas extintos que consisten principalmente en hielo de agua.

Además, los cometas de la familia de Júpiter y tal vez incluso los asteroides cercanos a la Tierra que son cometas extintos también podrían proporcionar agua.

Abogacía

No hay escasez de personas que quieran que la minería de asteroides se convierta en una realidad. No son los menos importantes los futuristas y los defensores de la exploración espacial, así como los industriales y los capitalistas de riesgo.

Uno de los primeros ejemplos registrados de defensa de la minería de asteroides fue realizado por Peter Diamandis, el fundador de la competencia X Prize que ofrece incentivos para fomentar los desarrollos tecnológicos.

En 2008, predijo que la minería de asteroides era el camino del futuro, afirmación que amplió en su libro de 2015. Audaz: Cómo hacer lo grande, crear riqueza e impactar en el mundo.

Otro defensor es Scott Moore, director ejecutivo de la empresa con sede en Toronto, Euro Sun Mining. Recientemente, dijo lo siguiente sobre el futuro de la industria minera:

"Los 'Titanes del oro' controlan ahora cientos de las propiedades de mejor producción en todo el mundo, pero las 4-5 millones de onzas de oro que traen al mercado cada año palidecen en comparación con las conquistas disponibles en el espacio".

El Dr. Phil Metzger, que actualmente es científico planetario en la Universidad de Florida Central, pasó 30 años trabajando para la NASA. Durante ese tiempo, cofundó un laboratorio para desarrollar la tecnología para la minería espacial y la vida interplanetaria, conocida como Swamp Works. Como él lo expresó:

“El sistema solar puede soportar una industria mil millones de veces mayor que la que tenemos en la Tierra. Cuando vas a escalas de civilización mucho más grandes, más allá de la escala que puede soportar un planeta, entonces los tipos de cosas que la civilización puede hacer son incomprensibles para nosotros ... Podríamos promover sociedades saludables en todo el mundo al mismo tiempo que estaríamos reduciendo la carga ambiental en la Tierra ".

Jeff Bezos, el fundador de Amazon y el proveedor de lanzamientos espaciales Blue Origin, también ha indicado que para sobrevivir, los seres humanos deben trasladar toda la industria pesada de la Tierra al espacio:

"La energía es limitada aquí. Dentro de unos pocos cientos de años, tendrá que cubrir todos los masa de tierra de la Tierra en células solares. Entonces qué vas a hacer? Bueno, lo que creo que vas a hacer es mudarte al espacio ... toda nuestra industria pesada se moverá fuera del planeta y la Tierra se dividirá en zonas residenciales e industriales ligeras ”.

También tiene organizaciones como la Fundación B612, una organización sin fines de lucro con sede en California compuesta por científicos, ex astronautas e ingenieros del Instituto de Estudios Avanzados (IAS), el Instituto de Investigación del Suroeste (SwRI), la Universidad de Stanford, la NASA y la industria aeroespacial.

La fundación fue fundada en 2002 con el propósito de promover la ciencia planetaria y la defensa planetaria contra los asteroides y otros impactos de objetos cercanos a la Tierra (NEO). Sus pequeños telescopios propuestos se basarían en el seguimiento sintético para estudiar asteroides potencialmente peligrosos, que luego se agregarán al catálogo en su proyecto de análisis y cartografía de decisiones de asteroides (ADAM).

Además de promover la ciencia de la protección planetaria, este método también podría ayudar a promover la prospección de asteroides en un futuro próximo.

¿Quién está preparado para el desafío?

Tampoco hay escasez de empresas y emprendimientos que trabajen para hacer de la minería de asteroides una parte de la economía de la Tierra. La mayoría fueron fundadas en los últimos años por una combinación de defensores e industriales, muchos de los cuales ya están invertidos en la industria aeroespacial comercial.

Industrias del espacio profundo:

Deep Space Industries fue fundada en 2013 por un grupo de empresarios y científicos. Estos incluyeron a los cofundadores Rick N. Tumlinson y David Gump, quienes habían ayudado a encabezar múltiples compañías espaciales y organizaciones sin fines de lucro; John C. Mankins, ex ingeniero de la NASA; y Bryan Versteeg, artista conceptual y arquitecto.

Entre 2013 y 2018, la compañía investigó una serie de tecnologías diseñadas para reducir el costo de viajar a las órbitas terrestres altas y el espacio profundo y desarrolló un marco conceptual para una flota de naves espaciales.

En 2018, la compañía fue adquirida por Bradford Space, Inc., una corporación aeroespacial multinacional dedicada a la exploración del espacio profundo, la propulsión a base de agua, las instalaciones de la estación espacial y los sistemas de control de actitud.

Recursos planetarios:

Anteriormente conocida como Arkyd Astronautics, esta empresa estadounidense fue fundada en enero de 2009 por el futurista Peter Diamandis, el empresario e ingeniero aeroespacial Eric Anderson y el ex ingeniero de la NASA Chris Lewicki.

En 2012, la compañía cambió de nombre y anunció que tenía nuevos patrocinadores, incluidos los cofundadores de Google, Larry Page y Sergey Brin, el cineasta James Cameron, el ex Microsoft Charles Simonyi y Ross Perot Jr. (hijo del ex candidato presidencial).

Hasta la fecha, la compañía ha puesto en órbita dos satélites de prueba. El primero fue demostrador de tecnología Arkyd 3 Reflight (A3R), que fue enviado a la ISS en abril de 2015 y desplegado desde allí el 16 de julio de 2015. Arkyd 6, el segundo satélite demostrador de tecnología de la compañía, se puso en órbita con éxito el 11 de enero de 2018.

En octubre de 2018, debido a problemas financieros, los activos de la empresa fueron adquiridos por la empresa de tecnología de software blockchain ConsenSys.

Corporación Trans Astronautica:

También conocida como TransAstra, esta empresa con sede en Houston se fundó en 2015 con el propósito de "construir el" ferrocarril transcontinental del espacio "para abrir el sistema solar a la humanidad". En abril de 2019, la compañía recibió fondos para el desarrollo de la Fase III del Programa Innovative Advanced Concepts (NIAC) de la NASA para su concepto Mini Bee.

Este pequeño sistema de vuelo de minería robótico es esencialmente un demostrador de tecnología para una familia de arquitecturas de sistemas de vuelo conocida como Suministros in situ proporcionados por asteroides (Apis).

Estos sistemas incluyen el Mini Bee experimental (que pesa 250 kg / 550 lbs) hasta el Honey Bee y Queen Bee más grandes, que serían capaces de capturar asteroides de 10 y 40 m (33 y 130 pies) de diámetro.

El Mini Bee utiliza una serie de tecnologías innovadoras como la minería óptica y el método de recolección de recursos (también conocido como minería láser), reflectores solares y un sistema de contención de asteroides similar al que se propuso para la Misión de redireccionamiento de asteroides (ARM) de la NASA.

Al igual que con otros conceptos de Arpis, el diseño de Mini Bee requiere un propulsor térmico solar Omnívoro a base de agua para proporcionar propulsión. Al igual que el motor WINE, esta tecnología se basa en agua helada y otros compuestos volátiles extraídos de los asteroides como suministro de propulsor.

Respetando el 'desierto'

En un artículo reciente titulado "¿Cuánto del Sistema Solar deberíamos dejar como desierto?", El Dr. Martin Elvis y el Dr. Tony Milligan examinaron cómo la superpoblación y los cambios climáticos son las amenazas existenciales más urgentes de la humanidad y el principal impulsor de ideas como la minería de asteroides.

El Dr. Elvis es astrofísico senior en el Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica (CfA), el Dr. Milligan es profesor de ética y filosofía de la religión en el King's College de Londres.

Teniendo en cuenta los últimos siglos de la historia humana, la pareja recomienda que se establezcan límites ahora antes de que el crecimiento exponencial despoje a nuestro sistema solar de sus recursos.

Desde que la Revolución Industrial comenzó en serio en el siglo XVIII, la explotación de recursos naturales y la población han crecido a la par. De hecho, entre los años 1800 y 2000, la población mundial se multiplicó por seis, pasando de mil millones a seis mil millones.

Esto representó la mayor explosión demográfica de la historia, pero la tasa de aumento ha seguido acelerándose. Mientras que la población de la Tierra tardó 120 años en pasar de 1 000 millones a 2 000 millones (entre 1800 y 1920), solo tardó 33 años en llegar a 3 000 millones (en 1960).

En 1975, la población de la Tierra alcanzó los 4 mil millones; en 1987 y 1999, había alcanzado los 5 y 6 mil millones, respectivamente. Para 2011, la población mundial alcanzó los 7 mil millones y para 2017, se agregaron 500 millones de personas más. ¿Notas el patrón? Así es, y la tasa está aumentando exponencialmente.

Lo mismo ocurre con el consumo. En cuanto al uso de energía solo, la humanidad pasó de un consumo global de aproximadamente 5650 teravatios-hora (TWh) en 1800 a más de 150.000 TWh en 2017.

Esencialmente, mientras nuestra población se multiplicó por siete, el consumo de energía se multiplicó por treinta. Aquí vemos otra tendencia exponencial, donde el consumo de recursos ha crecido de una manera que supera ampliamente el crecimiento de la población.

Es más, se estima que la población de la Tierra alcanzará los 9,7 mil millones en 2050 y podría alcanzar un máximo de casi 11 mil millones en 2100. Esto sucederá en un momento en que el cambio climático hará que los mismos sistemas de los que dependemos para alimentar, albergar, vestir y sostenernos a nosotros mismos para sufrir cambios drásticos.

Por lo tanto, si bien buscar nuevos recursos fuera del mundo puede ser necesario para nuestra supervivencia, también podría simplemente trasladar la carga de la dependencia de recursos a un entorno más amplio.

Por lo tanto, podría ser una buena idea tomar todas las afirmaciones de "recursos inagotables" con un grano de sal y comenzar a dejar de lado una gran parte del Sistema Solar como "fuera de los límites" del desarrollo comercial.

¿Podemos / debemos hacerlo?

Además de establecer los pasos necesarios que deberían tomarse, el informe RAP de la NASA también ofreció algunas conclusiones interesantes sobre la viabilidad de ciertos tipos de minería. En lo que respecta a la viabilidad económica de toda la empresa, los autores concluyeron:

"No hay un escenario económicamente viable que podamos identificar que dependa únicamente de devolver los recursos de los asteroides a LEO oa la superficie de la Tierra. Para ser económicamente factible, la minería de asteroides dependerá principalmente de los clientes en el espacio que son parte de la economía industrial espacial y infraestructura."

En resumen, hasta el día en que LEO y el espacio profundo puedan comercializarse, no tiene sentido buscar fuera del mundo recursos esenciales que puedan recolectarse de manera más barata en casa. Sin embargo, el informe también estipula que, a largo plazo, recolectar minerales y hielos de asteroides tiene un buen sentido económico.

Por ejemplo, la creación de infraestructura espacial no solo se beneficiaría de la extracción de elementos como platino, aluminio, hierro, níquel y manganeso, sino que también sería más barato para los hábitats e instalaciones en el espacio obtener su agua de los asteroides locales en lugar de la Tierra. :

"Un cálculo de primer orden del costo de devolver el agua de un asteroide cercano a la Tierra a una base de preparación en EML1 arroja un costo de $ 5,205 por kilogramo, que se compara bastante favorablemente con el costo de $ 12,295 de entregar agua desde la Tierra usando un Falcon Heavy. Una vez que se hayan retirado todos los costos iniciales de establecimiento de la empresa minera de asteroides, y el costo del agua devuelta se pueda basar únicamente en el costo de operación de la extracción de asteroides, ese costo podría caer a $ 1,733 por kilogramo. Existen varias técnicas que podrían reducir estos costos por un factor de dos o más ".

Estas recomendaciones abordan otro tema importante, que es el impacto que la afluencia de todos estos recursos tendría en la economía de la Tierra. Aprovechando recursos que son mucho más abundantes que los que existen en casa, la humanidad podrá trascender sus modelos económicos actuales.

Desde que los seres humanos han realizado comercio y negocios, la escasez ha sido un elemento crucial. Al tener abundantes fuentes de recursos necesarios, la humanidad podría convertirse efectivamente en una especie post-escasez. Al mismo tiempo, si la oferta supera repentinamente a la demanda, el valor de estos recursos caerá considerablemente y toda la riqueza que se mida con ellos también se verá afectada.

Como tal, es mucho más probable que la minería de asteroides, en lugar de ser un salvador de la economía de la Tierra, sea uno de los medios a través del cual la humanidad se expanda al espacio. Salvar el planeta Tierra podría muy bien suceder como resultado, pero solo a largo plazo.

Mientras tanto, todavía necesitamos encontrar soluciones a los problemas de superpoblación, hambre, agotamiento de recursos y cambio climático, que enfatizan la sostenibilidad y las tecnologías verdes.

Sin embargo, entre la creciente demanda, el peligro que representa el cambio climático y la posible necesidad de buscar fuera del mundo la supervivencia humana, la minería de asteroides puede ser inevitable. En otras palabras, no se trata de "podemos" o "deberíamos", sino de "¿cuándo lo haremos?"

La minería de asteroides podría ser paralela a los esfuerzos en la exploración espacial humana y los asentamientos fuera del mundo.

En unos pocos siglos, no sería descabellado que los asentamientos humanos y la industria humana llegarán desde el interior del Sistema Solar hasta el Cinturón de Kuiper.

Intrínseco a eso habrá una vasta infraestructura dedicada a recolectar de todo, desde metales y hielos hasta hidrógeno y helio-3 de rocas, lunas y cuerpos planetarios.

Explore más:

  • Wikipedia - Asteroide
  • NASA - Datos básicos sobre asteroides
  • Wikipedia - Minería de asteroides
  • NASA - Centro de Estudios NEO (CNEOS)
  • NASA - Prospector de asteroides robótico (RAP)
  • Mundo de la física: los trillones de asteroides
  • NASA - Automatización avanzada para misiones espaciales
  • National Geographic - Contaminación del aire, hechos e información
  • The Engineer - "Respuestas a sus preguntas: minería de asteroides" (2013)
  • Big Think: los primeros billonarios harán sus fortunas en el espacio
  • Los disruptores: diseño de la colonia Mars One y minería de asteroides en el espacio


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